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日々の便り

 

蓑虫と蜘蛛

先週末は予報に反して、随分と暖かい日が続きましたね。今週もどうやらその調子が持続して、平年より少し高めの気温が続くだろうとの事です。実際、今日も暖房が要らない程暖かな一日でした。御陰で虫達も、気の早いものは活動を始めたようです。虫と言えば蓑虫しか見当たらない毎日も、そろそろ御終いですね。

ところで蓑虫と言えば、聞くところによると、近頃蓑虫は激減しているのだそうですね。そう言われてみれば、私が子供の時分にはそこらじゅうの木々に蓑虫がぶら下がっていたというのに、最近は植物園や公園でしか見掛けません。なんでも、駆除のために中国から持ち込まれた寄生バエが原因らしいのですけど、無茶な事をするものです。

この寄生バエが持ち込まれたのは1990年代の事だそうですから、大正時代にはまだミノガが沢山いたのでしょうね。そんな彼等は、寺田寅彦の随筆にも登場します。というわけで、本日はこの作品をご紹介しましょう。

○蓑虫と蜘蛛
著者:寺田寅彦
初出:1921年(電気と文芸)
http://www.aozora.gr.jp/cards/000042/card2334.html
※リンクは青空文庫です

寺田寅彦の昆虫観察記。寅彦は基本的には物理学者でしたが、物理学のみならず、実に多くの事柄に好奇心を発揮する人であったようですね。この作品は、そんな寅彦が庭木についた蓑虫達について行った、ちょっとした調査の記録です。

寅彦の家の庭には大きな楓があったのですが、その枝では夏の間中、ミノガの幼虫が盛んに葉を食べていたようです。そして秋になって木の葉が散ると、その枝には蓑虫がわらわらと幾つもぶら下がっていたのだとか。それは丁度二階の窓から見える位置だったので、彼は冬の間中その様子を観察していました。

しかし春になって新しい芽が吹くようになると、新芽を喰われてはたまらないとでも思ったのでしょうか、彼は思い立って、蓑虫の駆除を始めます。棹でつついても駄目だと知った寅彦は、棹の先にくくりつけた鋏の刃で、全ての蓑虫を地面に落とす事に成功しました。とまぁ、ここまでは普通に害虫駆除のお話。

ところがそこは寅彦、駆除しただけでは終わりませんでした。好奇心の強い彼は、なんとその落とした蓑虫の蓑を剥いで、中の様子を見ようとしたのです。私ならちょっと遠慮するところですけれど、どうやら寅彦は、こういう作業にもためらいの無い人だったようですね。

蓑虫はなんと四十九個もあったのですが、どうやら彼はひとつのみならず、かなりの数の蓑虫を解剖して行ったようです。そこはそれ、中身の虫を傷付けないように気を使いはしたようですけれど、虫好きの私でもこの作業はちょっと、ぞっとしません。なんというか、ワイルドですね。

その結果、彼はかなりの割合で、蓑の中身がない事に気付きました。そして、そんな蓑には決まって、脇腹に小さな穴があいていることを見付けたようです。その穴をあけた犯人というのは、紫色の小さな蜘蛛でした。

この蜘蛛が何という蜘蛛なのかは分かりませんが、この小さな暗殺者は蓑虫に取り付き、蓑の中に入り込んでじわじわと宿主を食い殺していくようです。その事実を目の当たりにした寅彦は、寄生したりされたりを繰り返す自然界の命の連鎖に思いを馳せます。そうして、蓑虫達を駆除などせず、自然の成り行きにまかせておくべきだったと後悔したのでした。

作品を読んだ後でしばらく調べてみたのですが、寅彦が記した小さな紫色の蜘蛛の正体は、結局分からずじまいでした。冬場でも活動する小さな蜘蛛となると数は限られますが、さすがにちょっと手がかりが足りません。蜘蛛は、食べられるものならなんでも食べますしね。これがミノガ特有の天敵であったのか、たまたまこの庭の蓑虫が喰われただけなのかは定かではありません。

ちなみに冬場の蓑虫は終齢幼虫なので、あとは羽化を待つばかりです。といってもミノガのメスは蛾にならず、蓑の中で一生を終えるのだそうです。蛾になるのはオスだけなのですね。

それにしても、よくもまあ蓑虫を分解する気になったものですね。正直、あまり気持ちの良い仕事ではないと思うのですけれど。なんでも彼は子供の頃は虫好きで、しばしば昆虫をとっては標本にしていたそうですから、あるいはその体験から来た行動なのかも知れません。物理のみならず自然界全般に興味を示す寅彦ならではの、興味深い作品といえるでしょう。
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