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日々の便り

 

鉛をかじる虫

おはようございます。昨晩は例によって倒れ、気がつけば2時30分という微妙な時間。片付けなければならない雑用の残りを片付け、一風呂浴びたらこの時間になりまして。出勤まであと1時間、果たして何をしたものでしょうね。この、働いて家事をやって倒れるだけという無味乾燥な毎日には、いい加減精神を病みそうです。これが所帯持ちとかいうならまだしも、今どきどこに親兄弟を養うためにこんな暮らしをしているものがいるやら。

まぁ愚痴っても仕方ありません。残された時間は僅かですが、とりあえず酒でも飲みながら、本のお話でもしましょうか。朝っぱら酒というのも廃人臭いですが、どうせ1時間もあれば醒めてしまうのです、会社に着く前に素面になるので何の問題もありませんし、そうでもしないとやっていられませんしね。とはいえ時間がもうありません。長い作品は無理そうなので、久々に寺田寅彦の随筆から、この作品を。

○鉛をかじる虫
著者:寺田寅彦
初出:1933年(帝国大学新聞)
http://www.aozora.gr.jp/cards/000042/card42165.html
※リンクは青空文庫です

世にも不思議な鉛を齧る虫の紹介と、そこから連想される事柄を綴った作品。お話は、寅彦が「鉄道大臣官房研究所」なる、厳つい名前の研究所を訪れるところから始まります。なんとも物々しい名前からして、いかにも「お役所」というイメージのするところですね。この名前からは寅彦も、書類に埋もれているお役人の職場しか想像出来なかったようですが、実態はイメージとは大きく異なり、純然たる応用科学研究所だったそうです。

ここで見学した様々な研究の中で、寅彦が特に興味深く思ったのが、鉛の被覆管を食害するという昆虫の研究でした。なんでもその虫は鉛管を齧って駄目にしてしまうため、対策を研究しているのだとか。寅彦の記述によれば、齧った鉛の大部分は排泄されているようですが、幾らかは吸収されているようにも見えるようでした。

この謎の虫は何だろうと思って調べてみたのですが、鉛を食害する虫というのは案外色々と居るそうです。例えばシロアリの類は、柔らかければ鉛でも齧るそうですし、ジンサンシバンムシという昆虫も鉛を食べるそうですね。他には芯喰い虫の類も、鉛の先に木材さえあれば、鉛を齧って穴をあけるのだとか。「食べて」いるのか「齧って」いるのかの差異はありますが、思いのほか珍しい事ではないようで。

ところで、この虫を観察した寅彦は、鉛を齧ってその大部分を排泄するという、一見無駄にしか見えない行動から、ある事柄を連想します。それは何かと言いますと、教育でした。

人は学んだ事柄の大半の部分は忘れてしまうので、最終的に覚えているのはほんの僅かな部分だけ。大半は排泄されてしまうようなものです。しかし、鉛を齧るという行動が虫にとって無益な行動でないのと同じように、教育もまた無益ではありません。寅彦はこのことから、次のように考えました。

“「知らない」と「忘れた」とは根本的にちがう。これはいうまでもないことである。しかしそれが全く同じであるとしても、忘れなかった僅少なプロセントがその人にとってはもっとも必要な全部であるかもしれないのである。”


教わった事の大半は忘れてしまうのだから云々という話は、非常によく聞きますね。特にちょっとませた思春期前後の子供などは、こういうことを言いたがるものです。しかし、寅彦が指摘している通り、忘れる事と知らない事は根本的に違います。

当時は知られて居なかったでしょうが、ご存知のように、人間が一度取り入れた情報というのは、たとえ忘れたとしてもその人の人格形成には影響を与えています。それに「忘却」には二種類あって、捨てられてしまう情報と、深いところに格納されてしまって引き出しにくくなる情報とがあるのですね。知り得る範囲の情報から、毎度こんな風に鋭い指摘を繰り出す辺り、さすが寅彦です。

最後に寅彦は、この虫の行動を例にして、「無駄は悪である」という短絡的な思考に対して異議を唱えます。そして、そう考えると道楽息子に教育を施すのも必要であり、無駄と思われるような研究でも、しないよりはした方が良いのではないかという結論で結ぶのでした。

無駄っぽい研究が実は有益だったりというのは、ありがちすぎるほどにありがちな事ですが、そのくせすぐに無駄がどうとか言い出すのも世の中というもの。本質を理解していない短絡的な人間の合理主義など、排泄物を出す事を無駄と捉えて飢え死にするのと同程度の愚行なのですが、にもかかわらず流行るのですよね、そういうのに限って。

鼻息を荒げて短期利益に群がることが、さも素晴らしい事であるかのようにいわれる事の多い昨今ですが、とりわけ大学や研究所の皆様、そして科学の何たるか全く理解していない政治家やお役人様一同には、この作品を読んで少し頭を冷やしてもらいたいものだとつくづく思います。

といったところで、そろそろ出勤の時間ですね。それでは皆さん、良い一日を。
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